O que sabemos sobre os benefícios médicos da maconha? Dois especialistas explicam as evidências

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Um frasco de maconha medicinal. David McNew / Reuters

Atualmente, 25 estados e o Distrito de Columbia têm programas médicos de cannabis. Em 8 de novembro, o Arkansas, a Flórida e a Dacota do Norte votarão em iniciativas de votação de cannabis médica , enquanto a Montana votará na revogação das limitações de sua lei existente.

Não temos posição política sobre a legalização da maconha. Estudamos a planta de cannabis, também conhecida como maconha, e seus compostos químicos relacionados. Apesar das alegações de que a cannabis ou seus extratos aliviam todos os tipos de doenças, a pesquisa tem sido escassa e os resultados misturados. No momento, nós simplesmente não sabemos o suficiente sobre cannabis ou seus elementos para julgar quão eficaz é como medicamento.

O que a pesquisa disponível sugere sobre a maconha medicinal e por que sabemos tão pouco sobre ela?

O júri ainda está fora dos benefícios médicos da maconha. Thomas Hawk / Flickr , CC BY-NC

O que os pesquisadores estão estudando?

Enquanto alguns pesquisadores estão investigando cannabis fumados ou vaporizados, a maioria está olhando para compostos específicos de cannabis, chamados canabinóides.

Do ponto de vista da pesquisa, a cannabis é considerada uma droga “suja” porque contém centenas de compostos com efeitos pouco compreendidos. É por isso que os pesquisadores tendem a se concentrar em apenas um cannabinoid por vez. Apenas dois canabinóides vegetais, THC e canabidiol, foram estudados extensivamente, mas pode haver outros com benefícios médicos que ainda não conhecemos.

O THC é o principal componente ativo da cannabis. Ele ativa os receptores canabinóides no cérebro, causando o “alto” associado à cannabis, bem como no fígado e em outras partes do corpo. Os únicos canabinóides aprovados pela FDA que os médicos podem prescrever legalmente são os medicamentos produzidos em laboratório, semelhantes ao THC. Eles são prescritos para aumentar o apetite e evitar o desperdício causado pelo câncer ou pela AIDS.

O canabidiol (também chamado CBD), por outro lado, não interage com os receptores canabinóides. Não causa um alto. Dezessete estados têm aprovado leis  que permitem o acesso a CBD para pessoas com certas condições médicas.

Nossos corpos também produzem canabinóides, chamados endocanabinóides. Pesquisadores estão criando novas drogas que alteram sua função , para entender melhor como funcionam os receptores canabinóides. O objetivo desses estudos é descobrir tratamentos que possam usar os canabinóides do próprio corpo para tratar doenças como a dor crônica e a epilepsia, em vez de usar a própria cannabis.

A cannabis é promovida como um tratamento para muitas condições médicas. Vamos dar uma olhada em dois, dor crônica e epilepsia, para ilustrar o que realmente sabemos sobre seus benefícios médicos.

É um tratamento de dor crônica?

Pesquisas sugerem que algumas pessoas com dor crônica se automedicam com cannabis . No entanto, há poucas pesquisas em humanos sobre se a cannabis ou canabinóides efetivamente reduzem a dor crônica.

Pesquisas em pessoas sugerem que certas condições, como a dor crônica causada por lesão nervosa , podem responder à cannabis fumada ou vaporizada, bem como a uma droga THC aprovada pela FDA . Porém, a maioria desses estudos se baseia em classificações subjetivas de dor autorreferida, uma limitação significativa. Apenas alguns ensaios clínicos controlados foram realizados, por isso ainda não podemos concluir se a cannabis é um tratamento eficaz para a dor.

Uma abordagem de pesquisa alternativa concentra-se em terapias de combinação de drogas, onde uma droga canabinóide experimental é combinada com uma droga existente. Por exemplo, um estudo recente em ratos combinou uma dose baixa de um fármaco semelhante ao THC com um fármaco semelhante à aspirina. A combinação bloqueou a dor relacionada ao nervo melhor do que qualquer droga isolada.

Em teoria, a vantagem das terapias com drogas combinadas é que menos de cada droga é necessária e os efeitos colaterais são reduzidos. Além disso, algumas pessoas podem responder melhor a um ingrediente farmacêutico do que ao outro, então a combinação de drogas pode funcionar para mais pessoas. Estudos semelhantes ainda não foram realizados em pessoas.

Estudos de epilepsia bem desenhados são extremamente necessários

Apesar de algumas notícias sensacionalistas e da especulação generalizada na internet, o uso de cannabis para reduzir as crises epilépticas é apoiado mais pela pesquisa em roedores doque em pessoas.

Nas pessoas, a evidência é muito menos clara. Há muitas anedotas e pesquisas sobre os efeitos positivos das flores de cannabis ou extratos para o tratamento da epilepsia. Mas essas não são a mesma coisa que ensaios clínicos bem controlados , que podem nos dizer quais tipos de crises, se houver, respondem positivamente aos canabinoides e nos dão previsões mais fortes sobre como a maioria das pessoas reage.

Embora o CBD tenha despertado interesse como um potencial tratamento para convulsões em pessoas, a ligação fisiológica entre os dois é desconhecida. Assim como a dor crônica, os poucos estudos clínicos realizados incluíram muito poucos pacientes . Estudos de grupos maiores de pessoas podem nos dizer se apenas alguns pacientes respondem positivamente ao TCC.

Também precisamos saber mais sobre os receptores canabinóides no cérebro e no corpo, que sistemas eles regulam e como podem ser influenciados pelo CBD. Por exemplo, o CBD pode interagir com drogas antiepilépticas de maneiras que ainda estamos aprendendo. Pode também ter efeitos diferentes em um cérebro em desenvolvimento do que em um cérebro adulto. O cuidado é particularmente recomendado quando se procura medicar crianças com CBD ou produtos de cannabis.

A pesquisa sobre a cannabis é difícil

Estudos bem desenhados são a maneira mais eficaz de entendermos quais benefícios médicos a cannabis pode ter. Mas a pesquisa sobre cannabis ou canabinóides é particularmente difícil.

Cannabis e seus compostos relacionados, THC e CBD , estão na Tabela I da Lei de Substâncias Controladas, que é para drogas com “ nenhum uso medicinal atualmente aceito e um alto potencial para abuso ” e inclui ecstasy e heroína.

Para estudar cannabis, o pesquisador deve primeiro solicitar permissão nos níveis estadual e federal. Isto é seguido por um longo processo de revisão federal envolvendo inspeções para garantir alta segurança e manutenção detalhada de registros.

Em nossos laboratórios, até mesmo as quantidades muito pequenas de canabinóides que precisamos para conduzir pesquisas em camundongos são altamente escrutinadas. Esta carga regulamentar desencoraja muitos pesquisadores.

Projetar estudos também pode ser um desafio. Muitos são baseados nas memórias dos usuários sobre seus sintomas e quanto cannabis eles usam. O viés é uma limitação de qualquer estudo que inclua autorrelatos . Além disso, estudos baseados em laboratório geralmente incluem apenas usuários moderados a pesados, que provavelmente formaram alguma tolerância aos efeitos da maconha e podem não refletir a população em geral. Esses estudos também são limitados pelo uso de cannabis integral, que contém muitos canabinóides, a maioria dos quais são mal compreendidos.

Os testes com placebo podem ser um desafio, porque a euforia associada à cannabis facilita a sua identificação, especialmente em altas doses de THC. As pessoas sabem quando são altas.

Outro tipo de viés, chamado viés de expectativa , é um problema específico na pesquisa de cannabis. Essa é a ideia de que tendemos a experimentar o que esperamos, com base em nosso conhecimento anterior. Por exemplo, as pessoas relatam sentir-se mais alertas depois de beber o que dizem que é café regular, mesmo que seja descafeinado. Da mesma forma, os participantes da pesquisa podem relatar alívio da dor após a ingestão de cannabis, porque acreditam que a cannabis alivia a dor.

A melhor maneira de superar os efeitos da expectativa é com um desenho placebo equilibrado , em que os participantes são informados de que estão tomando placebo ou variando a dose de cannabis, independentemente do que realmente recebem.

Os estudos também devem incluir medidas biológicas objetivas, como os níveis sangüíneos de THC ou CBD, ou medidas fisiológicas e sensoriais usadas rotineiramente em outras áreas da pesquisa biomédica. No momento, poucos fazem isso, priorizando medidas autorrelatadas.

Cannabis não está isenta de riscos

O potencial de abuso é uma preocupação com qualquer medicamento que afeta o cérebro, e os canabinóides não são exceção. Cannabis é um pouco semelhante ao tabaco, em que algumas pessoas têm grande dificuldade em desistir. E, como o tabaco, a cannabis é um produto natural que foi criado seletivamente para ter fortes efeitos sobre o cérebro e não está isento de riscos.

Embora muitos usuários de cannabis sejam capazes de parar de usar o medicamento sem problemas, 2 a 6 por cento dos usuários têm dificuldade em desistir . O uso repetido, apesar do desejo de diminuir ou parar de usar, é conhecido como transtorno do uso de cannabis .

À medida que mais estados mais países aprovam leis de cannabis medicinal ou de maconha recreativa, o número de pessoas com algum grau de desordem por uso de cânabis também deve aumentar.

Ainda é cedo para dizer com certeza que os potenciais benefícios da cannabis superam os riscos. Mas, com restrições ao afrouxamento da cannabis (e do canabidiol) em nível estadual, a pesquisa é extremamente necessária para colocar os fatos em ordem.

Theconversation

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